Asteroides

Los asteroides son cuerpos rocosos, carbonáceos o metálicos mas pequeños que un planeta, son objetos secos y polvorientos, demasiado pequeños pata tener atmósfera. Se han descubierto más de 200000, pero se cree que hay más de mil  millones. La mayoría orbita entre Marte y Júpiter en el llamado cinturón de asteroides, mientras que los demás se encuentran en los Puntos de Lagrange  y cruzando las órbitas de los planetas. Como curiosidad, los astrónomos que los descubren tienen derechos a bautizarlos.

Cinturón de asteroides
Cinturón de asteroides

La palabra asteroide proviene del griego y significa “de figura estelar”, en referencia a como se ven vistos desde un telescopio. Fue William Herschel en 1802, quien los identificó como un nuevo tipo de cuerpos, ya que hasta en ese entonces los únicos asteroides descubiertos (Ceres y Palas), eran denominados como planetas.

En los inicios del Sistema Solar existían muchos asteroides casi del tamaño de Marte que se fundieron por la desintegración radiactiva de los elementos de la roca que contenían. Durante su estado fluido y antes de enfriarse, la gravedad los convirtió en esféricos. Desde entonces, las colisiones con otros asteroides han desintegrado o deformado muchos de ellos.

El efecto de una colisión entre asteroides depende del tamaño de los cuerpos implicados. Si un asteroide pequeño choca con uno grande, se produce un cráter en la superficie de éste unas 10 veces mas grande que el cuerpo que lo impactó. Como los asteroides son mucho mas pequeños que los planetas, el material desprendido del cráter entra en órbita de forma independiente alrededor del Sol. Por otra parte si un gran asteroide impacta uno pequeño puede llegar a destruirlo. Un gran impacto no sólo destruye del asteroide, sino que hace que los fragmentos salgan disparados y formen una familia de asteroides alrededor de la órbita del cuerpo principal.

 ¿Sabías que?

Cariclo y sus anillos
Cariclo y sus anillos

En junio de 2013 el paso del asteroide Cariclo por delante de una estrella (UCAC4 248-1088672) hizo posible observar por parte de un equipo internacional de investigadores, que Cariclo posee a su alrededor un sistema de 2 anillos de gran densidad de 7 y 3 km de ancho, algo nunca antes visto en los asteroides. Dentro del equipo de investigadores participó Rodrigo Leiva, un ingeniero civil electrónico que estudió en la Casa Central de nuestra universidad.

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