Cometas

‘’Los ancianos y los cometas han sido venerados por la misma razón: sus largas barbas y sus pretensiones de predecir los acontecimientos’’

Jonathan Swift

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Desde tiempos muy antiguos se les han relacionado con grandes acontecimientos venideros para la humanidad, dándoles un significado mágico a su visita desde las primeras civilizaciones y hasta el día de hoy se les considera un hermoso espectáculo en el cielo, en esta entrada le damos la bienvenida a los cometas.

Los cometas son cuerpos celestes con forma irregular, frágiles y de tamaño pequeño, constituidos por hielo, polvo y rocas. Orbitan el Sol siguiendo una trayectoria elíptica y de gran excentricidad, lo que lo aleja más allá de la órbita de Plutón cuando se encuentra en su punto más lejano.

Poseen un núcleo que puede estar compuesto por hielo seco, amoniaco, metano, hierro, magnesio, sodio y silicatos los cuales se encuentran congelados en la superficie, y una gran cola, la cual sólo aparece al sublimarse los compuestos congelados que se encuentran en su núcleo al acercarse al astro rey. Mientras se aproxima al Sol desarrolla una cola enorme de material luminoso que se extiende millones de kilómetros desde la cabeza, una vez que se vuelve a alejar del Sol, el núcleo se enfría y el material se congela. Como es de esperarse cada vez que el cometa se acerca al Sol pierde un poco de su material, por lo que se dice que, a escalas cosmológicas, los cometas tienen una vida corta. Se cree que muchos asteroides pueden ser núcleos de cometas extinguidos, que han perdido todo su material original.

Los cometas se clasifican: (más…)

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Asteroides

Los asteroides son cuerpos rocosos, carbonáceos o metálicos mas pequeños que un planeta, son objetos secos y polvorientos, demasiado pequeños pata tener atmósfera. Se han descubierto más de 200000, pero se cree que hay más de mil  millones. La mayoría orbita entre Marte y Júpiter en el llamado cinturón de asteroides, mientras que los demás se encuentran en los Puntos de Lagrange  y cruzando las órbitas de los planetas. Como curiosidad, los astrónomos que los descubren tienen derechos a bautizarlos.

Cinturón de asteroides
Cinturón de asteroides

La palabra asteroide proviene del griego y significa “de figura estelar”, en referencia a como se ven vistos desde un telescopio. Fue William Herschel en 1802, quien los identificó como un nuevo tipo de cuerpos, ya que hasta en ese entonces los únicos asteroides descubiertos (Ceres y Palas), eran denominados como planetas.

En los inicios del Sistema Solar existían muchos asteroides casi del tamaño de Marte que se fundieron por la desintegración radiactiva de los elementos de la roca que contenían. Durante su estado fluido y antes de enfriarse, la gravedad los convirtió en esféricos. Desde entonces, las colisiones con otros asteroides han desintegrado o deformado muchos de ellos.

El efecto de una colisión entre asteroides depende del tamaño de los cuerpos implicados. Si un asteroide pequeño choca con uno grande, se produce un cráter en la superficie de éste unas 10 veces mas grande que el cuerpo que lo impactó. Como los asteroides son mucho mas pequeños que los planetas, el material desprendido del cráter entra en órbita de forma independiente alrededor del Sol. Por otra parte si un gran asteroide impacta uno pequeño puede llegar a destruirlo. Un gran impacto no sólo destruye del asteroide, sino que hace que los fragmentos salgan disparados y formen una familia de asteroides alrededor de la órbita del cuerpo principal.

 ¿Sabías que?

Cariclo y sus anillos
Cariclo y sus anillos

En junio de 2013 el paso del asteroide Cariclo por delante de una estrella (UCAC4 248-1088672) hizo posible observar por parte de un equipo internacional de investigadores, que Cariclo posee a su alrededor un sistema de 2 anillos de gran densidad de 7 y 3 km de ancho, algo nunca antes visto en los asteroides. Dentro del equipo de investigadores participó Rodrigo Leiva, un ingeniero civil electrónico que estudió en la Casa Central de nuestra universidad.

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Planetas Enanos

“Cuán inmensas deben ser esas esferas y cuán insignificante la Tierra, el escenario de todos nuestros poderosos designios, todas nuestras navegaciones y todas nuestras guerras, cuando las comparamos con ellas”

Christian Huygens. 

Un planeta enano es un cuerpo en órbita en torno al sistema solar, con una forma casi esférica pero que no cuenta con la gravedad y masa suficiente como para limpiar su espacio circundante, el término de planeta enano se hizo popular luego de que el noveno planeta de nuestro sistema solar, Plutón, fuera excluido de su categoría como planeta y fuera considerado un planeta enano, dentro de nuestro sistema solar se encuentran los siguientes:

Plutón: Se encuentra a 5.900 millones de km del Sol, compuesto de roca y hielo con una temperatura superficial de -230ºC, tiene un diámetro de 2.300 km y una masa 400 veces menor que la Tierra. Su período orbital dura 248,6 años terrestres. Tiene tres compañeros, el de mayor tamaño tiene de un diámetro de 1.180 km llamado Caronte y ambos siempre muestran una cara por lo cual era desconocido el aspecto de ella, hasta que el 14 de julio de 2015 la sonda new horizons logra la mayor aproximación antes vista donde se pueden ver nubes de metano y una topografía de amplios valles y picos afilados de 5.000 m de altura. Sus otros dos satélites más pequeños son Hidra y Nix.

Ilustración 1: Superficie de plutón obtenida por la sonda New Horizons
Ilustración 1: Superficie de plutón obtenida por la sonda New Horizons

Sedna: Es el objeto del sistema solar más distante jamás observado, fue descubierto el año 2003 y su órbita es muy extraña e incluso más similar a la de un cometa que un planeta. Tiene 1500 km de ancho actualmente se encuentra en el cinturon de Kuiper se cree que se formó más cerca del Sol de lo que se encuentra hoy pero un planeta de paso lo expulsó, debido a su lejanía su temperatura es de -240ºC, un misterio asociado a Sedna es la variación de su brillo cada 20 días, se supone la existencia de un satélite retrogrado pero al ser observado por el telescopio Hubble no se encontró presencia de satélites.

Ilustración 2: Órbita de Sedna, imagen extraída de www.cosmopediaonline.com
Ilustración 2: Órbita de Sedna, imagen extraída de www.cosmopediaonline.com

Eris (Antiguamente nombrado como Xena): Es el planeta de enano de mayor tamaño conocido (mayor que Plutón) tiene cerca de 2.800 km de diametro, se encuentra a un 16.000 millones de km de distancia al Sol, demora 560 años terrestres en completar la órbita al Sol, tiene una órbita excéntrica muy alargada e inclinada. Al igual que Sedna su órbita también pasa por el cinturón de Kuiper. Este cuerpo celeste se encuentra acompañado por un pequeño satélite descubierto el año 2005 por el telescopio Heck en Hawai el cual lleva el nombre de Disnomia.

Ilustración 3: Eris y Disnomia
Ilustración 3: Eris y Disnomia

Ceres: Tiene un diametro de 960 km y completa su órbita alrededor del Sol en 4,6 años dentro del cinturón de asteroides (ubicado entre Marte y Júpiter) su composición es principalmente roca, pero además tiene una proporción significativa de hielo, se cree que tiene un núcleo en el cual los silicatos se encuentran al interior y el hielo más hacia a la superficie, fue descubierto el año 1801 por el astronomo italiano Piazzi y considerado un asteroide pero se pudo observar que cumple con todas las características de un planeta enano por lo que entra en esta categoría junto con Plutón.

Ilustación 4: Ceres
Ilustación 4: Ceres

Por ahora estos son los cuerpos celestes considerados planetas enanos, pero hay más posibles candidatos dentro del sistema solar que podrían optar a este título por lo que se cree que el número de planetas de esta lista se incremente a medida que avanza la exploración espacial y los avances en la astronomía.

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